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Los microbios del fin del mundo

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[Disidencia] Microbios capaces de alterar el clima podrían haber causado la mayor extinción masiva de la historia hace 252 millones de años, revelan pruebas de un equipo de investigadores.

Anteriormente se culpaba a erupciones volcánicas por la repentina pérdida del 90% de todas las especies de la Tierra al final de la era del Pérmico. Pero una nueva investigación sugiere que los volcanes sólo jugaron un pequeño papel en la catástrofe.

Los principales autores parecen haber sido una forma de vida microscópica productora de metano llamada Methanosarcina, que floreció de forma masiva en los océanos. Las enormes cantidades de metano, un potente gas de efecto invernadero, generado por el organismo unicelular, se cree que produjeron altas temperaturas y acidificaron los mares. Incapaz de adaptarse con la suficiente rapidez, innumerables especies desaparecieron de la Tierra.

El análisis de los depósitos geológico de carbono revela un alza significativa en los niveles de gases de carbono – tanto dióxido de carbono o de metano – en el momento de la extinción masiva. Sin embargo, las erupciones volcánicas nunca podrían haber producido solas la cantidad de carbono adherida a los sedimentos de roca durante este período, señalan los investigadores.

“Una rápida inyección inicial de dióxido de carbono de un volcán sería seguido por una disminución gradual”, dijo el científico estadounidense el Dr. Gregory Fournier, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT). “En cambio, vemos lo contrario: un aumento rápido y continuo”.

“Eso sugiere una expansión microbiana. El crecimiento de las poblaciones microbianas es de los pocos fenómenos capaces de aumentar la producción de carbón de manera exponencial, o incluso más rápido”.

De acuerdo con los hallazgos publicados en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias, una combinación oportuna de dos factores pudo haber provocado que la Methanosarcina incrementase su producción. En primer lugar, un cambio genético que le permitió convertirse en un importante productor de metano a partir de la acumulación de dióxido de carbono en los océanos. En segundo lugar, un aumento de la actividad volcánica provocó una repentina afluencia de níquel, un nutriente vital que ayudó a los microbios proliferasen.

Con información de Sciences et Avenir

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